Thursday, July 18, 2013

The Misa Sermon: The Plumb Line of Christian Living: Heal, Accept, Love (bilingual)

Welcome to the Rev. Colin Mathewson, who preached at the Misa this week!  Here's his sermon, in both English and Spanish.

Sunday July 14 1pm

Does everyone know what a plumb line is?   Gravity enables the plumb line to draw a vertical line from the point at which it is held, making it an essential guide for builders throughout the ages.

The prophet Amos shares with us a bone-chilling sight: the LORD with plumb line in hand standing next to a massive, upright wall with a message of judgement on his lips.  Israel, the northern kingdom, will fall.  Judah, the southern kingdom, will survive.   It’s difficult to argue with gravity.  This grave prophecy would come true.

In today’s gospel we find Jesus and a lawyer agreeing on another sort of plumb line, in fact, the plumb line of Jewish and Christian life: Love God and your neighbor with all that you are.  This standard runs straight through the books of the Hebrew Bible and its 613 commandments from God.  It is more than the summary of them; rather, it is its culmination, the holiest kernel.  According to the Jewish sage Hillel who lived at the time of Jesus, the rest of the Jewish law is commentary.

How do we allow our lives to shaped by this holiest of guides?


This golden standard of holy living debuted with the Shema, the sacred words of Deuteronomy: “Hear, O Israel: The Lord is our God, the Lord alone. You shall love the Lord your God with all your heart, and with all your soul, and with all your might.”  These words then as today form the centerpiece of Jewish morning and evening prayer.  

What may have been more hotly debated in Jesus’ time was whether any other commandment carried equally sacred weight.  A consensus began to form around the vital significance of “Love your neighbor,” and the tradition held in both Jewish and Christian circles.  This admonition to neighborly love is found in another book of the Hebrew Bible, Leviticus: “You shall not take vengeance or bear a grudge against any of your people, but you shall love your neighbour as yourself: I am the Lord.” 

The combination of loving God and neighbor appears eight times in the New Testament, spread among almost all of its writers: Mark, Matthew, Luke, Paul, and James.  John’s community took the love for God and one another as its central mantra.  While the Bible can be frustratingly unclear and even contradictory, in its communication of the greatest commandment it is unequivocal: love God and your neighbor.

The trouble with this holy plumb line comes in the doing of it.  Or rather, the not doing of it when we’re held back by some wall that stems our love, some intellectual or emotional tie to a narrower interpretation of this clearly expansive commandment.  Such a tie prompts the lawyer in today’s gospel to push Jesus on just who is a neighbor.  His answer gifts us with the Parable of the Good Samaritan and underlines the truth that everyone is our neighbor who deserves our Christ-like love.  Everyone.  Everyone.  This is a disturbing truth.  It should be.  Matthew’s gospel goes on to say that our neighbors include our enemies!  We can handle the commandment to love God with all that we are, but loving others in spite of their sins of violence, betrayal, negligence, drunkenness . . . that often seems beyond our limited, very human spirits.

In fact, we do need help.  We need God.  In prayer God strengthens us to act upon this greatest of commandments.  And in prayer God helps us imagine how to act.  This is your task this week: spend time in prayer each day imagining yourself in the Good Samaritan story as a different character -- as the priest, the Levite, the Samaritan, the innkeeper, the robber, and the wounded man.  Notice which character is easiest and most difficult to fit into.  As the priest or Levite, what kept you from helping?  As the wounded man, did you resist help at first?  Was it easiest to be the helpful Samaritan?

Then, as the Samaritan, imagine who you would hesitate to help if you found that person on the side of the road: a homeless man?  a rich CEO?  your friend who betrayed you?  your relative struggling with alcoholism?  a Border Patrol agent? 

Or ask a friend you knows you well who she or he thinks you’d have most trouble helping.  Or have most trouble accepting.  Or loving.  The answer might surprise you.

This is a prayerful, imaginative, playful, and challenging way to bring the Bible’s words off the page and into your own life.  With practice, this type of reflection, theological reflection, can guide important decisions.  Bring to mind the dilemma in prayer, ask God for guidance, and imagine how the commandment to love God and neighbor might direct your actions.  Then ask God for the strength to follow through on this sense of what is right.  


Following the greatest commandment is no easy feat.  We need help from God and each other.  Church is the place to practice discerning what it is we are being called to do, and the place to gather the strength and grace from God so that we might do it.  We are constantly being called out of our comfort zones, as this story from a friend only confirms.

Marta knew from an early age that she was different from her girl friends: she was attracted to girls, not boys.  This was a truth that she fought against through middle and high school.  She muscled through Prom and Homecoming with dates to make her parents happy, but she wasn’t.  Finally, her freshmen year of college she met Flora, and they quickly fell in love.  Marta blossomed under Flora’s care: her grades improved, her headaches disappeared, and she found herself laughing more often.  But when it came time over the class breaks to visit home, she couldn’t muster the courage to bring Flora with her.  When she did invite Flora to her parent’s home her senior year, she introduced her as her best friend, which crushed Flora, who wasn’t sure if she could keep up the act much longer.  Marta, now graduated and realizing what these deceptions were doing to Flora, decided to tell her parents the truth, only to find that they refused to listen to her, refused to treat Flora as anything but Marta’s best friend.  Nothing could have pained Marta more, and she considered breaking up with Flora to stop the heart ache.  She struggled in prayer to ask God for strength to do what she knew was right.  And then, just last week, Marta asked Flora to marry her.  And she told her parents.  Now they’re struggling in prayer.  Can they support their daughter who is hungry for their love by attending the wedding?

God’s plumb line is a clear guide that insists upon uprightness.  It ensures that what we build up in our lives aligns with the center of gravity that is God’s law.  The greatest commandment is to love God and our neighbor.  Who’s our neighbor?  The one in need of healing, of acceptance, of love.  Serve your neighbor.  If you cannot, pray to God until you can.


La plomada de albañil de la vida cristiana: Curar, aceptar, amar

Buenas tardes!  Me llamo Colin Mathewson, y mi esposa y yo son los cléricos nuevos a la Catedral.  Voy a servir con Padre Bjorn y con Uds.  Es un placer estar aquí con Uds.  Espero que podamos conocernos en poco tiempo.

Saben Uds. lo qué es una plomada de albañil?  MUESTRALA.  La gravedad permite a la plomada de albañil dibujar una línea vertical desde la punta donde está fijada, y por eso ella es una guía esencial para constructores a través de los años.  El profeta Amós nos comparte una visión alarmante: el SEÑOR con la plomada de albañil en su mano al lado de un muro masivo y recto con una sentencia en sus labios.  Israel, el reino norteño, caerá.  Judá, el reino del sur, sobrevivirá.  Es difícil pelearse con la gravedad.  La profecía grave llevará al cabo.

En el evangelio de hoy encontramos a Jesús y un abogado en acuerdo sobre una plomada de albañil de un otro tipo, de hecho, la plomada de albañil de la vida cristiana y judía:  Ama al Dios y a su prójimo con todo su ser.  Esta norma corre directamente por los libros de la biblia hebrea y sus 613 mandamientos divinos.  Es más que un resumen de ellos; más bien, es la culminación, el corazón sagrado del texto.  Según al sabio judió Hillel, quien vivía al tiempo de Jesús, el resto del ley es comentario.

Cómo nos permiten nuestras vidas ser formadas por esta guía santa?


Esta norma de oro del vivir sagrado salió con el Shema, las palabras santas del Deuteronomio: “Oye, Israel: El Señor nuestro Dios es el único Señor. Ama al Señor tu Dios con todo tu corazón, con toda tu alma y con todas tus fuerzas.”  En aquel tiempo como hoy estas palabras forman la base de la oración judía de la mañana y de la noche.

Lo cúal quizás se debatía más en el tiempo de Jesús era si cualquier otro mandamiento  llevaba la fuerza igual.  Un consenso empezó a surgir sobre la importancia de la norma a “Ama a su prójimo,” y la tradición quedaba en las comunidades judías y cristianas.  Este mandamiento del amor para el prójimo se encuentra en un otro libro de la biblia hebrea, Levítico:  “No seas vengativo ni rencoroso con tu propia gente. Ama a tu prójimo, que es como tú mismo. Yo soy el Señor.”

La combinación del amor de Dios con el amor del prójimo aparece ocho veces en el Nuevo Testamento por casi todos sus autores: Marcos, Mateo, Lucas, Pablo, y Santiago.  La comunidad de Juan presentaba el amor de Dios y el prójimo como su norma primaria.  Mientras la Biblia puede ser confuso a veces, comunica el gran mandamiento con claridad: ama a Dios y su prójimo.

El problema con la plomada albañil sagrada viene en el hacer.  O sea, en el no hacer cuando algún muro nos detiene que corta nuestro amor, una atadura intelectual o emocional a una interpretación demasiada angosta para este mandamiento expansivo.  Tal atadura empuja el abogado en el evangelio de hoy a preguntarle a Jesús sobre quien es su prójimo.  La respuesta nos da la parábola del Buen Samaritano y enfatiza la verdad que todos y todas son nuestros prójimos que merece nuestro amor.  Todos.  Todas.  Es una verdad pertubador.  Debe ser.  El evangelio de Mateo conta que nuestros prójimos incluyen hasta nuestros enemigos!  Podemos amar al Dios con todo nuestro ser, pero amando a los prójimos a pesar de sus pecados de violencia, delación, negligencia, y embriaguez . . . es un deber que parece más allá de nuestros espíritus humanos limitados.

De hecho, necesitamos ayuda.  Necesitamos Dios.  En oración Dios nos esfuerza actuar este gran mandamiento.  Y en oración Dios nos ayuda imaginar cómo actuar.  Este es su tarea esta semana:  pasa algunos minutos en oración cada día y imagínase que Ud. es carácter distinto en la parábola del Buen Samaritano -- como el sacerdote, un levita, el samaritano, el bandido, el dueño del alojamiento, y el hombre medio muerto.  Nota cúal carácter fue más fácil y más difícil estar.  Como el sacerdote y levita, por qué no ayudó Ud.?  Como el hombre medio muerto, resistió ayuda al principio?  Fue más fácil fingir como el buen samaritano?

Después, como el samaritano, imagínase que costaría mucho a ayudar y amar si le encontrará al lado del calle: una mujer sin alojamiento?  un empresario rico?  su amiga que le engañaba?  su familar que lucha contra alcoholismo?  un agente de la migra?

O pregúntale a una amiga que le conoce muy bien para su opinión sobre la cuestión misma: quien me costaría más ayudar?  Aceptar?  Amar?  La respuesta quizás le sorpresará.

Este es una manera imaginativa, divertida, y desafiante para llevar las palabras bíblicas de la página y al dentro de su vida diaria.  Con práctica, este tipo de reflexión, reflexión teológico, puede guíar decisiones importantes.  Llama a su mente el reto en oración, preguntale a Dios para ayuda, y imagina como el mandamiento de amar al Dios y al prójimo guiaría sus acciones.  Entonces preguntale a Dios para la fuerza llevar al cabo su sentido de la decisión correcta.


Siguiendo el gran mandamiento no es fácil.  Necesitamos ayuda de Dios y de nosotros mismos.  La iglesia es el lugar para practicar discerniendo lo que es nuestras llamadas, y el lugar para esforzarnos para que lo haga.  Constantemente nos llama Dios desde nuestros espacios cómodos, como este cuento de una amiga confirma.

Marta sabía desde una edad jóven que era distinta de sus amigas: le atraen chicas, no chicos.  Esta era una verdad contra la cúal luchaba durante secondaria, intentando a hacerles a sus padres contentos por haber tenidos acompañantes a los bailes.  Pero ella no estaba contenta.  Por fin, a la universidad le conocía a Flora, y se enamoraban.  Su vida floreció: sus marcas mejoraban, el dolor crónico de su cabeza despareció, y se reía más.  Pero no tenía el coraje llevar Flora al hogar de sus padres durante las vacaciones.  Su año final, le llevó pero les decía que ella era su amiga, no más.  Esta introducción dañó Flora, y ella no estaba segura si podía aguantar fingiendo más tiempo.  Marta, dandose cuenta el efecto de la decepción en Flora, le dijo la verdad a sus padres, pero no la aceptaba, rechazando a tratar Flora como alguien distinta de la amiga de Marta.  El dolor era profundo, y Marta peleaba en oración para la fuerza hacer lo cúal sabía fue correcto.  Y la semana pasada, Marta pidió en matrimonio a Flora.  Marta les dijo las buenas noticias a sus padres.  Ahora ellos pelea en oración.  Pueden apoyan a su hija que solo quiere su amor y aceptación por asistir su boda?

La plomada albañil de Dios es una guía clara que insiste en rectitud.  Asegura que los edificios de sueños, relaciones, y acciones que construimos en nuestras vidas junta con el centro de gravedad que es la ley de Dios.  El gran mandamiento es amar al Dios y al su prójimo.  Quién es el prójimo?  Todos y todas en necesidad de curación, aceptación, y amor.  Sirve el prójimo.  Y si no puede, ora a Dios hasta que pueda.

1 comment:

Anonymous said...

Beautiful and profound words. I know they will bring healing to those that take them to heart.